Audio de alta resolución frente a la portabilidad

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La portabilidad es el nombre del juego cuando se trata de escuchar música y otros contenidos de audio en la carretera. La radio representa lo último en portabilidad, aunque los medios físicos como los casetes y los CDs también tuvieron gran éxito debido a la naturaleza fácilmente portátil de esos formatos, y la música digital es aún más portátil, con dispositivos como el iPod que es capaz de contener miles de pistas. El reciente aumento de popularidad del audio de alta resolución ha hecho girar la aguja en la dirección opuesta, lo que plantea la cuestión de si la portabilidad (o el tamaño del archivo) es realmente más importante que la calidad, o si en realidad es al revés.

¿Por qué es tan importante la portabilidad en el audio para automóviles?

Cuando se observa la historia del audio para automóviles, gran parte de ella parece haber sido impulsada por la conveniencia. La radio fue la primera fuente de audio para automóviles, y sigue siendo popular hasta el día de hoy, en gran medida debido a lo conveniente que es. La radio permite a los automovilistas escuchar una amplia variedad de contenidos sin cargar con ningún medio físico, y los desarrollos a lo largo de los años han llevado a una fidelidad de audio cada vez mayor a través de las ondas de difusión.

Los pioneros en el campo del audio para automóviles intentaron ampliar las opciones de escucha desde el principio, con fotografías experimentales en el coche, y algunos fabricantes de equipos originales incluso probaron esas aguas, pero los registros en última instancia no eran lo suficientemente portátiles. No fue hasta que un formato de audio fácilmente portátil, el 8 pistas, entró en juego que los automovilistas finalmente pudieron llevar consigo una selección personal de música.

Luego vinieron las cintas de cassette, que eran más pequeñas y fáciles de transportar, y luego los CDs, que podían contener más música y eran de mayor calidad.

Finalmente, lo último en portabilidad llegó en forma de archivos de música digital como los MP3, que podían grabarse en CD, que a menudo contenían diez veces más música que un CD de audio, y reproductores de MP3 como los iPods, que podían contener miles de canciones en casi la misma cantidad de espacio físico ocupado por una sola cinta de cassette.

¿Qué es un formato de audio con pérdida?

Para que el contenido de audio sea más portátil, la fidelidad de audio suele ser lo primero que hay que hacer. Los audiófilos han lamentado durante mucho tiempo el cambio de formatos analógicos como los discos a formatos digitales como los CDs, pero el paso a los MP3s llevó las cosas un paso más allá.

Prácticamente todos los formatos de música digital que se utilizan habitualmente se basan en técnicas de compresión “con pérdida”, lo que significa que al menos una parte del perfil de audio de la grabación original se pierde. Algo de eso necesariamente va a estar fuera del rango normal de la audición humana, pero un oído entrenado puede diferenciar entre el audio digital con pérdida de la llamada “calidad de CD”, como el contenido disponible para el iPod original, y un archivo sin comprimir.

¿Qué es el audio de alta resolución?

El audio de alta resolución o de alta definición no es un término con una definición exacta, pero generalmente se refiere a los archivos de música digital que tienen una calidad de audio mejor que la del CD. Según Crutchfield, el MP3 típico que se descarga de iTunes o Amazon tiene una velocidad de bits de 256 kbps, mientras que un archivo de audio de alta resolución de 24 bits/96 kbHz tiene una velocidad de bits de más de 4.000 kbps o casi cuatro veces la de un CD de audio.

Existen dos tipos principales de archivos de audio de alta resolución que puede adquirir: archivos sin comprimir y archivos que han sido comprimidos con un códec sin pérdidas. Los archivos de audio sin comprimir más comunes incluyen PCM, WAV y AIFF de Apple. Los dos tipos de archivos comprimidos sin pérdidas más comunes son FLAC, que no se pueden reproducir a través de iTunes o dispositivos de Apple como iPods y iPhones, y el ALAC de Apple que se puede reproducir en dispositivos de Apple.

Audio de alta resolución vs. Portabilidad

Hay algunos problemas con el audio de alta resolución, incluyendo el precio y la cuestión de si el oyente medio puede diferenciar entre la compresión sin pérdidas y la compresión con pérdidas. Sin embargo, el principal problema en términos de audio de alta resolución y movilidad, ya sea que se trate de audio para el automóvil o simplemente de escuchar música en un reproductor de música portátil, es la portabilidad.

Una de las mayores ventajas de los formatos con pérdidas como MP3 y AAC es la portabilidad, que ayudó a impulsar la adopción de reproductores MP3 como los iPods en primer lugar. De acuerdo con Consumer Reports, usted puede acomodar alrededor de 76 pistas en un gigabyte de espacio de almacenamiento, asumiendo que las canciones tienen un promedio de cuatro minutos de duración y que están comprimidas usando un códec con pérdida típico.

En comparación, usted puede acomodar 27 archivos WAV con calidad de CD en la misma cantidad de espacio, siete archivos FLAC, o sólo cinco archivos AIFF.

El espacio de almacenamiento digital no es tan importante como antes. La primera generación de iPod, por ejemplo, estaba disponible con un máximo de 10 GB de almacenamiento. En ese momento, se anunció que el iPod le permitía llevar alrededor de 1.000 canciones, debido a la menor calidad de los archivos de audio que se utilizaban en ese momento. Utilizando los números de Consumer Report para los archivos de audio modernos, esa cantidad de espacio seguiría conteniendo más de 700 archivos AAC, pero sólo podría contener unos 50 archivos AIFF de alta resolución.

Por supuesto, hoy en día se puede comprar un iPod con 128 GB de almacenamiento, que es suficiente espacio para almacenar unos 640 archivos AIFF de alta resolución sin comprimir. En términos reales, la cantidad de música que puedes incluir en el dispositivo está más o menos en línea con la primera generación de iPod classic y los archivos de menor calidad que estaban disponibles en ese momento.

Cuando dejas el ecosistema de Apple, las cosas se abren aún más. Por ejemplo, el PonoPlayer de Neil Young se lanzó con 64 GB de almacenamiento interno e incluía una ranura para tarjetas microSD capaz de aceptar tarjetas de 128 GB. Y en términos de audio para automóviles, que no tiene que ser tan portátil como productos como el iPod y el PonoPlayer, una unidad SSD de 2 TB es capaz de almacenar más de 10.000 archivos de audio de alta resolución en menos espacio físico que una cinta de casete.

A qué precio Portabilidad

Aunque el audio de alta resolución es muy portátil para su uso en el audio para automóviles, el precio será necesariamente más alto -y a veces mucho más alto- que el de los formatos con pérdida de calidad inferior. Los archivos de música de alta resolución no sólo cuestan más, sino que los dispositivos de reproducción y almacenamiento también son más caros. Por ejemplo, puedes usar tu iPhone para escuchar música en el coche por muy poco dinero de tu bolsillo, y sin coste alguno si tu unidad principal ya tiene una entrada auxiliar, y la portabilidad no es un problema, ya que ya estás llevando el teléfono contigo.

En comparación, escuchar audio de alta resolución en su automóvil implicará una compra adicional, suponiendo que no tenga ya un dispositivo capaz de reproducir archivos de alta resolución, y aunque el espacio de almacenamiento digital es barato, todavía no es gratuito. Un dispositivo de audio de alta resolución puede ejecutarse en cualquier lugar desde $100 hasta $300 o más, y una tarjeta microSD de 128 GB -capaz de contener alrededor de 600 canciones- cuesta entre $30 y $50 en algún lugar del vecindario.

En el otro extremo de la escala, los dispositivos de audio para automóviles diseñados para reproducir audio de alta resolución son mucho más costosos, y una gran unidad SSD de 2 TB podría costar fácilmente más de 500 dólares. Esta es definitivamente una opción viable, para aquellos dispuestos a gastar el dinero, especialmente cuando se construye un servidor de medios en el vehículo, pero sigue siendo un precio muy alto.

El espacio de almacenamiento disponible en los dispositivos portátiles aumentará invariablemente, mientras que los costes bajan, pero la cuestión de la portabilidad frente a la calidad en el audio para automóviles se mantendrá.

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